¿Cómo se mide la altura de las olas? La altura significativa del oleaje

Por Gabi Pérez, Área de predicción de oleaje de Todosurf.com

Cómo se debería medir la altura de las olas es uno de los temas favoritos en las charlas entre surfistas. Antes o después siempre surgen discrepancias. Cada uno tiene su particular forma de medir la altura de las olas y lo que para unos es medio metro escaso, para otros es “metro pasado”. De hecho, ya publicamos un artículo previo introductorio sobre este tema que podéis ver en este enlace.
Entonces, ¿hay alguna forma objetiva de medir la altura de las olas? En este artículo trataremos de responder a esta pregunta.

En teoría, la altura de las olas debería medirse desde la parte más alta (la cresta) a la más baja (el seno) de la ola, aunque ya sabemos que hay gente que las mide por delante, por detrás o incluso de otras maneras más curiosas. De hecho, así es cómo se mide de forma científica en las
redes de observación, por ejemplo en el caso de las boyas marinas de Puertos del Estado situadas a varias millas de la costa.

Medidas de esta manera, y aplicando un poco de estadística, se obtiene un parámetro llamado “Altura significativa del oleaje” que es el utilizado en los modelos de predicción de oleaje, las boyas marinas, las medidas de oleaje desde satélite, etc. La altura significativa del oleaje la veréis
a menudo abreviada como “SWH” (Significant Wave Height) o como Hs.

Como las olas más pequeñas quedan ocultas tras las más grandes, Hs se corresponde bastante bien con la altura media del oleaje que mediría visualmente un observador entrenado desde una embarcación.
Es decir, Hs es una medida estadística que académicamente se definiría como la altura promedio del tercio más alto de las olas observadas.

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Para calcularla, observamos las olas en un punto en alta mar durante un período determinado (por ej.20 minutos) y anotamos la altura de todas olas
que van pasando (en nuestro ejemplo: 1.5, 1.7, 1.3, 2, 1.6, 1.7). A continuación, las ordenamos (2, 1.7, 1.7, 1.6, 1.5, 1.3), las dividimos en tercios y nos quedamos con el tercio más alto de las olas: 2 y 1.7. Posteriormente, hacemos la media de ellas y obtenemos 1.8 metros, que sería la altura significativa en ese periodo de tiempo. Este es valor que damos en la previsión de olas de
Todosurf .

Si tomáramos muchas medidas de altura (por ejemplo, las realizadas por una boya oceánica) y las representásemos en un gráfico que muestre el número de olas de cada tamaño, obtendríamos un gráfico similar a éste:

En este gráfico cada cruz azul representa una medida de altura de ola. Como vemos, las alturas se distribuyen en forma de campana, con relativamente pocas olas muy pequeñas y relativamente pocas olas muy grandes. La mayoría de las medidas se agrupan alrededor de un valor que llamamos la “altura más probable” (Hm). La altura media (H) de todas las olas es un poco mayor que Hm y la Altura Significativa del oleaje (Hs), como hemos visto antes, se corresponde con el promedio del tercio de olas más altas (sombreado en azul en el gráfico).

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Interpretando este gráfico podemos extraer algunas conclusiones prácticas:

– La Altura Significativa del oleaje no es la altura que habitualmente veremos en el agua,
sino un valor por encima de la altura más probable y de la altura media (H), más
exactamente, H=Hs*0.64 (algo más de la mitad de Hs).
– Además, el 10% de las olas más altas tendría un valor de 1.27*Hs y el 1% de las olas más
altas, 1.67*Hs.
– Teóricamente, el valor más alto que observaríamos en esta distribución (Hmax) sería
aproximadamente el doble de Hs (Hmax=Hs*2).

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Pongamos todo ello en práctica con un ejemplo: supongamos que la previsión de Todosurf para Zarautz, que vemos siempre actualizada en este enlace, nos da un valor de Hs=2 metros. De este único valor de Hs podemos extraer la siguiente información:

– La mayoría de las olas que veremos tendrán una altura en torno a 1.3 metros (Hs*0.64)
– Sólo un 10% de las olas tendrá una altura en torno a 2.5 metros (Hs*1.27)
– Sólo un 1% de las olas tendrá una altura en torno a 3.3 metros (Hs*1,67)
– La altura máxima teórica que podríamos encontrar será de aproximadamente 4 metros (Hmax≈Hs*2), pero la probabilidad de que se dé es muy baja.

Altura de las olas en las previsiones de Todosurf.com

Es decir, no nos tenemos que quedar con un único valor de altura de oleaje prevista sino visualizarlo como la distribución que hemos visto más arriba. Es importante tener en cuenta que esta distribución de la altura de las olas corresponde al total de la olas que vienen de diferentes direcciones, es decir, que podemos tener en el mismo gráfico dos mares de fondo (swell), uno
de Sur y otro de Norte, y un mar de viento de Nordeste, por ejemplo. Cómo se separan las diferentes contribuciones al mar total será objeto de un artículo que publicaremos un poco más adelante.

Hay que tener en cuenta también que estos valores serían los que encontraríamos mar adentro y que las olas al acercarse a la costa sufren ciertas transformaciones en función de la batimetría (perfil del fondo), la dirección de las olas y su período, las mareas, el viento local, etc. Todos
estos factores los analizaremos en nuevos artículos que iremos publicando en Todosurf.com.

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Pero de todas maneras esta es una buena aproximación a lo que veremos en nuestro spot y ya es trabajo nuestro ir calibrando la predicción con nuestras observaciones en el día a día.
Como la altura significativa es la utilizada en todo el mundo por consenso, la idea es que entendamos bien qué es para después “calibrar” de alguna manera lo que dice la previsión con lo que realmente experimentamos durante una sesión de surfing, así que os animamos a utilizar
nuestras previsiones e ir poco a poco interpretándolas y adaptándolas a vuestro spot en función de vuestra experiencia. También os animamos a contactar con nosotros y darnos vuestras impresiones sobre el uso de las predicciones de Todosurf y contribuir a mejorarlas!

Porque de surf solo debes saberlo todo, Todosurf.com   #saberlotodosurf

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